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Los wombats, ¿héroes australianos?

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En los últimos días, los wombats han ganado una popularidad que seguramente jamás imaginaron. Han protagonizado cientos de portadas y titulares de los grandes medios, posts en redes sociales y memes en los que se les reconoce como héroes australianos. A propósito de eso, hemos decidido traerlo a lacontaminación.org para contarte quiénes son los wombats y por qué están captando la atención no solo de Australia, sino del mundo entero.

qué son los wombats

Los incendios en Australia han sido realmente devastadores. Las pérdidas son catastróficas: millones de animales muertos, miles de hectáreas de bosques arrasadas, y elevados niveles de contaminación del agua y del aire. En medio de tanto caos, cualquier “buena noticia” da esperanza. Eso pasó cuando se registraron aquellos pequeños episodios de lluvia que llenaron de optimismo a todos los que han tenido que huir despavoridos de las llamas, en especial a los animales que habitan los bosques australianos. También sucedió con un mensaje que se volvió viral en los medios y redes sociales: los wombats dan refugio a otros animales y los salvan de la muerte.

Como era de esperarse, este gesto tan “noble” de los wombats acaparó la atención. Comenzó a replicarse por todos lados. Greenpeace, fue uno de los primeros en anunciarlo: “Hay informes desde Australia de que innumerables animales pequeños han escapado de la muerte porque los wombats, inusualmente, optaron por compartir sus masivas y complejas madrigueras, incluso hay reportes de que han sido observados exhibiendo un “comportamiento de pastoreo”. Pero al poco tiempo, agregó a su post en Instagram: “Compartimos esto de un post de redes de Australia, pero resulta que no es cierto”.

Y no faltó quienes hicieran bromas con la noticia.

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Pero… ¿por qué surgió una noticia como esta? Para entenderlo, primero hay que saber qué son los wombats y cómo se comportan, y eso es lo que te explicaremos a continuación.

¿Qué son los wombats?

Seguramente muchos no los conocían hasta ahora. Estos animalitos son una de las especies emblemáticas de Australia, donde habita las sabanas, bosques y matorrales que gozan de un clima templado.

Los wombats o uómbats pertenecen al grupo de los marsupiales, del que también hacen parte los koalas y los canguros australianos. Son peludos y de patas muy cortas, por lo que algunos aseguran que parecen unos pequeños osos. Pueden llegar a medir un metro de largo y pesar entre 20 y 35 kilos gracias a una dieta basada en hierbas, juncias y raíces.

Hay quienes les consideran unos arquitectos ecológicos por la forma en la que crean sus hogares para protegerse del mundo exterior. Con sus dientes y sus garras cavan túneles y madrigueras interconectadas, tan grandes como complejas. Cada wombat puede crear decenas de madrigueras con múltiples pasillos y entradas que pueden abarcar hasta 200 metros de longitud. Son bastante profundas, ventiladas.

Algunos wombats prefieren vivir solos y pasearse de una a otra madriguera luego de dormir por unas cuantas noches en ellas. Otros son más sociales y comparten sus casas con hasta 12 wombats más. Pero su amabilidad puede acabarse cuando algún invasor asoma sus narices, sobre todo si quien llega es un zorro o un perro. Si no les gusta su presencia y se sienten amenazados por el intruso, las cosas pueden acabar muy mal: lo aplastan contra el techo hasta que ya no pueda respirar.

¿Por qué ahora dicen que los wombats son héroes?

Aunque los medios han reseñado de una forma muy tierna que los wombats han dado refugio a otros animales en sus madrigueras, la historia no es del todo cierta. Ellos no han pastoreado a los animales indefensos ni mucho menos conducido a lugares seguros. Al menos no directamente ni de forma voluntaria. Por lo pronto, no hay informes que certifiquen lo contrario.

Lo que verdaderamente sucede es que en medio de tanta angustia hay muchos otros animales silvestres buscando resguardo y, precisamente eso es lo que ofrecen las guaridas de los wombats, que valga decir que por lo general muchas de ellas están vacías por largos ratos y tramos. Por eso, wallabies, equidnas, reptiles, lagartijas y conejos se han escondido en sus túneles subterráneos. Así han logrado sobrevivir a los voraces incendios forestales.

Incendios forestales en Australia
Incendios en Australia

Para conocerlo, haz click sobre la imagen

Pero no es la primera vez que otras especies acceden a la casa de estos marsupiales. No es algo totalmente inusual.

En el 2015 un estudio mostró que una sorprendente variedad de animales utilizaban las madrigueras de los wombats. Wallabies rupestres, ratas canguros (bettongs), eslizones (skinks), pájaros e incluso, pingüinos entraron en ellas, y algunos lo hacían más de una vez. El wallaby rupestre de patas negras llegó a visitar varias de ellas casi 2 veces en ocho semanas.

Tampoco es tan sorprendente que muchos de los animales que visitan estas cuevas hayan logrado salir ilesos de allí. En primer lugar, porque al ser tan extensas hay grandes probabilidades de que no coincidan con algún wombat durante su estadía, además, que si no lo perturban, ni le causan incomodidad o lo hacen enfadar, el wombat puede no darse cuenta de su presencia o no preocuparse por ella.

De modo que aunque no sea cierto que haya invitado a su casa a los pobres animalitos que buscaban alejarse de las peligrosas llamas, hay que reconocerles que su propia táctica de supervivencia a prueba de fuego ha sido de gran ayuda para otras especies que han tenido que moverse hacia nuevos espacios para salvarse de la emergencia.

madrigueras de los wombats

Algunas curiosidades sobre los wombats

Si te ha parecido interesante lo que has leído hasta ahora sobre los wombats, seguro que lo que viene también te gustará. Aquí te van más datos sobre ellos:

  • Son los excavadores más grandes de Australia.
  • Hay tres variedades de wombats y todas se encuentran únicamente en Australia: el wombat común, el wombat de nariz peluda del sur y el wombat de nariz peluda del norte que está en peligro de extinción.
  • Son animales nocturnos y crepusculares, así que es muy poco probable que se dejen ver en el día.
  • El periodo de gestación es de 20 días.
  • Los wombats son miopes, su visión se reduce principalmente a lo que está frente a ellos, muy cerca.
  • No toleran muy bien el calor.
  • No suben árboles como los koalas, que son sus parientes más cercanos.
  • Son buenos nadadores.
  • Pueden vivir años sin tomar agua.
  • El metabolismo de estos marsupiales es bastante lento. Digerir un alimento les puede tomar alrededor de 14 días.
  • De forma silvestre pueden vivir entre 5 y 15 años y en cautiverio, si reciben la atención médica veterinaria adecuada, hasta unos 25 años.
  • Durante el Pleistoceno existieron manadas de wombats gigantes: los diprotodontes, que medían 3 metros de largo y pesaban 3 toneladas.
  • Sus heces son de forma cúbica y miden aproximadamente 2 centímetros. Estas son de gran utilidad porque les ayuda a atraer a otros ejemplares de su especie, ahuyentar a sus enemigos y para alertar de su presencia.
  • Las hembras tienen una bolsa (marsupium, en latín) en la que guardan y protegen a sus crías hasta que finaliza el periodo de lactancia.
  • El 22 de octubre se celebra el Día del Wombat.

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