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Plantas utilizadas en la fitorremediación

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El desarrollo industrial ha producido la contaminación del suelo y el agua, afectando los sistemas vivos y limitando el uso de estos recursos para otras actividades importantes como la agricultura, el urbanismo y la recreación. La fitorremediación constituye una alternativa económica y sustentable para biorrrecuperar estos ambientes contaminados con metales pesados, derivados del petróleo y plaguicidas entre otros. En este artículo describiremos algunas de las plantas utilizadas en la fitorremediación para remover contaminantes.

Las plantas se utilizan en la fitorremediación del ambiente
La fitorremediación constituye una alternativa económica y sustentable

Lista de plantas fitorremediadoras

  • Abedul "Betula pubescens"

El uso de especies forestales para remediar el medio ambiente se ha popularizado durante los últimos años. El abedul es idóneo para este uso debido a su voluminoso follaje y sus sistemas de raíces. Esta especie se encuentra en los entornos degradados de toda Europa, especialmente en ambientes con altas concentraciones de metales pesados como el plomo (Pb) y el zinc (Zn). Su estrategia descontaminante consiste en acumular los metales en diferentes partes, principalmente en sus hojas.

  • Ave del paraíso "Heliconia psittacorum"

Es una especie ornamental de uso comercial, la mayoría de las variedades se distribuyen en Centroamérica y Suramérica, desde el sur de México hasta Argentina. Es una planta perenne que puede alcanzar una altura de hasta tres metros y sus raíces se extienden de manera horizontal. Esta disposición de sus raíces facilita su acción biorremediadora. Se conoce su eficiencia en la eliminación de materia orgánica en sistemas naturales y en descontaminación de aguas residuales.

  • Viola baoshanensis "Thlaspi caerulescens"

Esta planta herbácea que se encuentra en Norteamérica es muy apreciada por su capacidad para absorber metales pesados. Estudios de campo y en invernadero realizados con esta especie demostraron su gran capacidad para acumular grandes cantidades de cadmio (Cd) en sus raíces y brotes.

  • Girasol "Heliantus annuus"

Esta especie es muy apreciada por su valor alimenticio y ornamental. Es originaria de América y se cultiva en todo el mundo. Las raíces del girasol son capaces de extraer del 10 a 25% de los metales del suelo. Se caracteriza por su alto potencial para remediar el suelo contaminado con Pb cuando se asocia con hongos microrrízicos (hongos que se asocian a las raíces). Sin embargo, se ha reportado también su alta capacidad para hiperacumular cromo (Cr).

  • Batará o choca común "Thamnophilus caerulescens"

Esta pequeña planta herbácea oriunda de Norteamérica acumula grandes cantidades de Zn. El potencial biorreparador de esta planta se ha probado en una población ubicada al sur de Francia en una zona  minera con altas concentraciones de Zn y Cd.

  • Guarumo "Cecropia peltata"

Es un árbol que puede alcanzar alturas de hasta 15 metros. Con tallos y ramas huecas. Esta especie acumula grandes cantidades de mercurio (Hg) en sus raíces, tallos y hojas. Este árbol es una excelente opción para reforestar suelos contaminados y erosionados por la actividad minera. Es una especie arbórea de crecimiento acelerado y produce mucho follaje en poco tiempo, por ello, tiene un gran potencial remediador comparado con otras especies maderables.

Tipos de plantas fitorremediadoras
Plantas utilizadas para remediar el ambiente
  • Vetiver "Chrysopogon zizanioides"

El vetiver es una gramínea de rápido desarrollo, muy resistente a condiciones adversas como la salinidad y la sequía. Es fácilmente adaptable a todo tipo de condiciones de cultivo y tiene un sistema radicular vertical y muy fuerte. Estas características la convierten en una candidata ideal para biorremediar ambientes contaminados. 

Es eficiente en la eliminación de Zn, Pb y Cr. Las altas concentraciones de estos contaminantes inhiben la productividad de la planta, pero si se suministra nitrógeno (N) se puede evitar este efecto. Esta especie ha sido utilizada para abordar la problemática de los lodos industriales contaminados que causan gran daño ambiental.

  • Mostaza india "Brasica juncea"

La mostaza india es una especia muy apreciada, posee propiedades nutritivas y múltiples beneficios para el organismo. Se ha observado un óptimo desempeño de esta especie en suelos contaminados con Hg. También tiene la capacidad de fitoestabilizar el suelo inmovilizando contaminantes como Pb, Cd, Zn y Cr.

Plantas hiperacumuladoras de contaminantes

Existen muchas plantas que tiene la capacidad de acumular cantidades muy grandes de metales pesados en sus tejidos denominadas hiperacumuladoras. Muchas especies son hiperacumuladoras de metales contaminantes como Zn, Pb y Cd.

Las hiperacumuladoras de níquel (Ni) son mucho más numerosas que las de otros metales. La mayoría de ellas pertenecen al género Alyssum. Se han realizado estudios de fitoextracción (extracción de contaminantes del suelo) de Ni con estas plantas en zonas del Noroeste de la Península Ibérica.

Entre las especies más eficientes se encuentran los broqueletes blanquecinos (Alyssum serpyllifolium, Alyssum lusitanicum y Alyssum malacitanum), especies endémicas de la península ibérica y Francia.

Plantas fitorremediadoras manipuladas genéticamente

El uso de la ingeniería genética puede mejorar la capacidad fitorremediadora de muchas plantas, en este sentido se han obtenido especies vegetales con capacidad aumentada para degradar compuestos orgánicos y acumular metales pasados. Como ejemplos de esta tecnología tenemos plantas de Brassica oleracea (coliflor) que acumulan 16 veces más plomo y arabidopsis (Arabidopsis thaliana) que se utiliza para biorreparar suelos contaminados con plomo (Pb) cobre (Cu) y cromo (Cr).

Modificación genética para potenciar bioacumulación
La ingeniería genética permite obtener plantas con mayor capacidad para acumular metales contaminantes

Existe una gran variedad de plantas que se utilizan para remediar ambientes contaminados. La mayoría de las especies de plantas utilizadas en la fitorremediación mencionadas limpian los suelos de la contaminación de metales pesados. La lista de especies fitorremediadoras abarca desde árboles maderables como el abedul hasta gramíneas como el vetiver.

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