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Los súper poderes de los tardígrados

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Fascinantes quizá sea el adjetivo que mejor describe a los tardígrados. Criaturas con características tan singulares que los convierten en los únicos seres vivos capaces de sobrevivir en condiciones donde otros simplemente perecerían. Temperaturas extremas y el vacío del espacio son condiciones de las que salen bastante airosos los tardígrados.

Qué son los tardígrados

Si bien se les conoce también como osos de agua, su tamaño dista mucho del de un oso. Miden apenas 1 milímetro de longitud en promedio y su descubridor,  J.A.E. Goeze, los llamó osos de agua por su aspecto y sus movimientos cuando los observó en el microscopio. A pesar de poseer ocho patas, su andar es muy lento, por lo que se ganaron el apelativo de tardígrados, por la lentitud de sus pasos.

Estos seres se encuentran ubicados en la cima de la evolución en cuanto a adaptación se refiere. En el año 2007 fueron llevados al espacio para probar sus capacidades adaptativas y nuevamente validaron su título como organismos súper resistentes. Incluso llegaron a poner huevecillos de manera exitosa.

Aunque de manera común se dice que un tardígrado es un “animal invencible”, la verdad es que los tardígrados son todo un grupo animal que está inscrito en la misma categoría que los moluscos, los artrópodos o los poríferos. Y no son un grupo pequeño. Se han llegado a describir casi mil trescientas especies de osos de agua y se cree que existen muchas más que están por descubrirse, cada una con sus propias características.

La capacidad de adaptación de estos seres vivos se ha puesto a prueba varias veces, en distintas situaciones. Los tardígrados pueden encontrarse en las nieves perpetuas del Himalaya, en el abrasador calor del desierto o en las selvas del trópico. Según información suministrada por la NASA, la capacidad de resistencia de estos individuos obedece a que son capaces de reparar su propio ADN.

Los secretos que encierra su ADN

Desentrañar los secretos de la supervivencia de estos animales puede traer a la medicina increíbles avances. Entender sus mecanismos y descifrar los genomas de las distintas especies de tardígrados sería un primer paso para elaborar estrategias en el combate de algunas enfermedades humanas.

En el año 2015 se obtuvo la primera secuencia del genoma de un tardígrado. Según lo revelaban los resultados, estas criaturas recibieron una gran cantidad de ADN de otras especies, un proceso que en biología se conoce como transferencia horizontal de genes.

Ese gran patrimonio genético podría explicar la inusual resistencia de los tardígrados. Lamentablemente, poco tiempo después otro estudio concluyó que tal transferencia de genes no había sido nunca.

Sin embargo, de lo que sí se tiene certeza es que los tardígrados son capaces de pasar a estado de criptobiosis, es decir están dotados de un mecanismo que suspende su metabolismo cuando las condiciones externas son muy agresivas. También pueden proteger su ADN de la radiación y esto sí que podría tener alguna utilidad para los humanos.

La proteína que se logró aislar en un estudio llevado a cabo con los tardígrados, llamada Dsup, si es usada en las células humanas podría protegerlas de la acción de los rayos X. Este hallazgo sería muy útil en la aplicación de terapias celulares. También aseguran algunos investigadores que esta proteína tendría algún beneficio contra la radioactividad.

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Los tardígrados y el calentamiento global

La fama de ser muy resistentes de estas criaturas no es gratuita y está bien fundamentada. Sus capacidades han sido puestas a prueba hasta en viajes al espacio exterior. Sin embargo, esa resistencia luce inútil ante el calentamiento global.

Por qué son útiles los tardígrados
Conocer a los tardígrados permite adevertir sobre los peligros del cambio climático para los ecosistemas.

Un reciente estudio llevado a cabo por la Universidad de  Copenhague concluyó que los tardígrados son muy vulnerables, no a las temperaturas extremas sino a las temperaturas medias de 37.1º C. Una marca que no dista mucho de la medida máxima hecha en países nórdicos como Dinamarca, donde los termómetros han llegado a marcar más de 36º C.

Si esto ocurre con los tardígrados, ¿cuál sería la incidencia del aumento de las temperaturas de las aguas en especies invertebradas, que cumplen unas funciones muy específicas en los ecosistemas marinos? Quizá conocer más de los súper tardígrados sirva para hacer advertencias sobre las fatales consecuencias del cambio climático.

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