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¿Sabes qué es la reutilización del agua y por qué es importante?

¿Qué estrategias serían necesarias para abastecer de agua a una población mundial creciente y en un planeta que se enfrenta al cambio climático? La reutilización del agua podría ser una de las respuestas. Proporcionar el líquido vital, para las actividades esenciales de la población, será cada vez más difícil por lo que se hace urgente revisar qué se puede hacer en un contexto como el que se nos plantea.

Qué es la reutilización del agua

Según los cálculos de organismos como la ONU, para el año 2050 la población mundial se ubicará sobre los 9.100 millones de habitantes. Aunque es una fecha que luce distante, eso será una realidad en apenas 30 años. Para entonces, el estrés hídrico será más profundo porque la demanda de agua aumentará en un 55%, sobre todo desde el sector de la industria y en la producción de energía eléctrica.      

Frente a un panorama como el descrito, diversos estudios apuntan a que la reutilización de aguas residuales tratadas podría ser una de las respuestas para cubrir la demanda. La reutilización del agua consiste en poner a disposición de los usuarios un agua que ya ha sido utilizada.  A estas aguas, que previamente son tratadas con sistemas de depuración, se les llama aguas regeneradas.

Diversos estudios hechos en Europa, concretamente en España, apuntan a que la reutilización de aguas residuales puede ser una fuente de recurso hídrico muy importante. Sin embargo, hace falta inversión para avanzar en este terreno que todavía es muy incipiente, aunque hay países como Israel donde se reutiliza el 85% de las aguas residuales.

¿Por qué es necesario reutilizar el agua?

Todo parece indicar que el futuro estará marcado por el uso de las aguas reutilizadas. Como ya se ha descrito, el planeta atraviesa un proceso de cambio climático que está haciendo que el recurso hídrico sea cada vez más escaso y las sequías más frecuentes. Miles de millones de seres humanos tendrán serias dificultades para acceder al agua potable necesaria paracubrir las necesidades básicas.

Por qué es importante reutilizar el agua
Todas las aguas residuales industriales deberían ser tratadas para su reutilización. Israel es un ejemplo en ese sentido.

Por tanto, todas las voluntades deben concentrarse en buscar la manera de satisfacer la demanda sin afectar las reservas de un recurso natural muy mermado. La reutilización del agua resulta fundamental para aumentar, de manera sostenible, la disponibilidad de agua.

En el ámbito de la Unión Europea (UE) existe una preocupación por la sequía y la falta de agua. De igual manera, inquietan a los especialistas los desequilibrios que se pueden dar a largo plazo entre la demanda y lo que está disponible. En ese sentido, en el año 2020 se aprobó un nuevo reglamento para la reutilización de aguas residuales urbanas para riego agrícola.

Con este nuevo marco normativo se busca establecer cuáles deberían ser las exigencias mínimas para una reutilización segura de aguas residuales. De esta forma, se cubren varios aspectos que resultan clave en todo el proceso.

Por un lado, se evita el uso de cuerpos de agua y de aguas subterráneas en un contexto marcado por el aumento de la demanda y la escasez. Por otro lado, se asegura la protección del medio ambiente, la sanidad animal y la salud humana.

¿Qué procesos se utilizan para reusar el agua?

Usar nuevamente un agua que ya ha sido utilizada en la industria o en las ciudades, debe pasar primero por una serie de procedimientos de depuración. Estos tratamientos son adicionales a los métodos convencionales de limpieza y convierten a las aguas residuales en aguas regeneradas.

En teoría, cuando un agua potable se convierte en agua residual debe ser tratada antes de devolverla al medio ambiente. Este proceso es muy importante para proteger el ambiente y la salud de los seres humanos, puesto que las aguas residuales contienen microorganismos, químicos, patógenos y materia orgánica.

Los tratamientos que se aplicarán dependerán de qué contaminantes hay en las aguas residuales, la calidad de las aguas, la tecnología disponible, el coste de los procesos y el uso posterior que se le va a dar al agua regenerada.

Actualmente los procesos de reutilización del agua están basados en procedimientos biológicos que tienden reducir las materias en suspensión y la eliminación de nutrientes como el nitrógeno y el fósforo. De igual manera, se aplican algunos métodos adicionales para desinfectar y filtrar al máximo las aguas residuales y así obtener un agua en óptimas condiciones para su reutilización.

¿Para qué se puede usar el agua regenerada?

La reutilización del agua puede tener varios fines. Las aguas regeneradas, obtenidas de los procesos industriales o urbanos, pueden ser usadas en esos mismos ámbitos. Algunos de los usos más comunes son:

Urbanos

El agua regenerada en las ciudades sirve para riego de áreas verdes, combate de incendios, limpieza de zonas residenciales e industriales, agua para fuentes ornamentales, limpieza de fachadas y uso comercial como en el lavado de coches.

Industrial

En el sector industrial el agua reutilizada se usa en sistemas de refrigeración, alimentación de calderas y en el propio proceso industrial.

Agrícolas

En la agricultura, el agua reciclada se utiliza básicamente para el riego, dependiendo de las necesidades del cultivo, la calidad del agua y de qué tan confiable es el sistema de riego en lo referido al suministro de agua.

Espacios naturales

El agua regenerada puede ser usada en la conservación o en la generación de nuevos espacios naturales, como humedales y estanques recreativos.

En el hogar también se puede reutilizar el agua

Hasta ahora hemos hecho referencia a la reutilización de las aguas residuales de origen industrial o urbano y dónde se usan. En el hogar también se puede reutilizar el agua y reducir la demanda de agua potable de las siguientes maneras:

El agua regenerada se puede reutilizar en riego
El agua reutilizada es muy útil en el riego agrícola y doméstico.
  • Recolectar con un cubo el agua usada en la ducha para el riego de plantas domésticas, un huerto urbano o para lavar platos.
  • El agua obtenida de las secadoras por condensación sirve para planchar, para los limpiaparabrisas del automóvil y también para riego.
  • El agua de los aires acondicionados, no es apta para el consumo humano, pero puede servir también para riego doméstico o la limpieza de sanitarios.
  • Colocar platos debajo de las macetas de las plantas. Esa agua que se recolecta sirve para regar otras plantas.
  • Almacenar el agua de lluvia, puesto que es muy conveniente para limpieza de pisos y llenado de cisternas de sanitarios.

Las perspectivas son que la utilización del agua regenerada sea una realidad en cada vez más sitios. Hay países que han venido trabajando desde hace años para convertirse en paradigmas en la reutilización de las aguas residuales. Estados Unidos, Singapur o Israel son ejemplos de cómo se puede llegar a diversificar las fuentes de recursos hídricos.

Una de las prioridades estratégicas de los gobiernos y las empresas privadas debería ser invertir en tecnología para la reutilización del agua. No hay tiempo que perder. El planeta cada vez da mayores y más contundentes muestras de que los recursos naturales no soportan un ritmo de explotación como el actual.

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