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El canto de las ballenas es de gran importancia para conocer la salud de los ecosistemas

El sobrecogedor silencio de las profundidades del océano cada tanto es espantado por la potencia de un singular y, a veces, atronador sonido. Los cetáceos son criaturas que dependen de los sonidos que emiten para su supervivencia. No son pocas las investigaciones que se ha hecho para determinar la importancia del canto de las ballenas.

La importancia del canto de las ballenas

Como consecuencia de la intensa actividad humana en los mares, cada día es más difícil para las ballenas favorecerse de los sonidos y cantos que emiten. En el insondable abismo de los océanos, donde la luz está proscrita, la vida de las ballenas depende de su canto. Viven gracias a él, y por él son capaces de autopercibirse.

No todos los cantos de ballena son iguales, varían según la especie. En una entrevista a la agencia EFE, el biólogo Bruno Díaz López explica que la ballena azul, por ejemplo, emite sonidos de baja frecuencia, imposibles de captar por el oído humano.

Otras, como las ballenas jorobadas, producen sonidos que sí son audibles para los seres humanos, son esos cantos que muchos hombres y mujeres de mar conocen. Aunque para algunos es un sonido conocido, todavía los cantos de las ballenas son un asunto por desentrañar por la ciencia, puesto que sus hábitats son sitios inhóspitos para el ser humano.

Una ballena, un canto

Algo que han descubierto los científicos a lo largo de sus investigaciones es que cada canto corresponde a una determinada población. Es por así decirlo, un rasgo que define a ese grupo de ballenas.

Incluso, en cada grupo, dentro de una misma especie, puede tener su particular sonido, una suerte de acento o un dialecto en el lenguaje humano. Gracias a su canto, es posible saber sus actividades.

Otro hallazgo es que las ballenas son capaces de aprender cantos. Sí. Cuando un ejemplar llega a determinado grupo, empieza a imitar el sonido del grupo que lo recibe.

Aunque los estudios del sonido que emiten las ballenas son muy incipientes, ya se sabe que esas frecuencias de sonido “viajan” largas distancias a través del océano. Una ballena en las costas de Galicia puede establecer comunicación con alguna que esté en las costas de Maine, en Estados Unidos.

Según algunos historiadores, durante la Guerra Fría, el poderoso sonido de las ballenas se les atribuía a sonares soviéticos.

¿Por qué es importante el canto de las ballenas?

Si bien aún no es posible descifrar el significado de cada canto que emiten las ballenas, se sabe que este es determinante para llevar a cabo funciones vitales. El agua es un medio ideal para la transmisión de sonidos, puesto que viajan a una velocidad 4 veces mayor que en cualquier otro medio.

El canto de las ballenas cumple funciones vitales
El canto les es últil a estas criaturas para migrar, aparearse, alimentarse y hasta para reconocerse en su especie.

Gracias a esa cualidad, es posible que las ballenas establezcan conversaciones intercontinentales que les permiten conocer nuevas rutas para migrar, encontrar parejas u otros grupos de ballenas para reagruparse. Las ballenas son criaturas capaces de recorrer enormes distancias dependiendo de la época del año.

Una investigación publicada en fecha reciente en la revista Sciense concluye que el sonido es la señal más usada y la que más distancia recorre. Los registros sonoros son usados por todos los animales marinos, desde los invertebrados hasta las ballenas, con el fin de interactuar entre sí y con otras especies.

La principal amenaza para que esa comunicación interoceánica entre especies sea fluida y continua, es la actividad humana. El ruido que producen las embarcaciones pesqueras, acuícolas y de transporte, interfiere con actividades como la migración, la búsqueda de alimentos, la comunicación o el descanso.

A las ya conocidas actividades humanas en alta mar, como la pesca o la acuicultura, ahora también se le suman los bombardeos acústicos. Esta es una práctica, en realidad son explosiones controladas, de la industria de los hidrocarburos para localizar en el subsuelo marino posibles yacimientos de gas o petróleo.

Las ballenas están cantando más grave

Gracias al trabajo de un grupo de investigadores, encabezado por la oceanógrafa inglesa Susannah Buchan, se pudo conocer que el canto de la ballena azul de la Patagonia chilena, una especie de ballena única, también posee un canto único, muy distinto al de otras especies.

El canto de las ballenas habla de la salud de los ecosistemas
Estudiar el canto de las ballenas permitirá predecir cualquier cambio en los ecosistemas marinos.

En este video, se puede apreciar cómo suena una ballena azul de la Patagonia chilena. El sonido ha sido acelerado 10 veces.

El trabajo de la doctora Buchan da cuenta de una disminución en la frecuencia de los cantos de la ballena azul chilena. Esta disminución en la frecuencia de los cantos, es decir, se han hecho más graves, se ha reportado en otras especies alrededor del planeta.

Aún se desconocen los motivos para esta disminución pero los expertos manejan algunas hipótesis. Una de ellas es que, gracias al fin de la caza comercial, la población de ballenas se ha recuperado y hay más machos compitiendo por las hembras. Los ejemplares que cantan más grave, son los que más éxito obtienen.

Los servicios ecosistémicos de las ballenas son invaluables. Son criaturas capaces de secuestrar 33 toneladas de carbono a lo largo de su vida. Además, fertilizan el mar con sus defecaciones y hacen que prospere el fitoplancton, que también captura carbono.         

En fin, la importancia de conocer las variaciones del canto de las ballenas es una tarea fundamental porque es un indicativo del estado de los ecosistemas marinos. Los cetáceos son un poco como el canario de la mina de carbón: anuncian que algo está sucediendo y se podría evitar.

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