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Biodiversidad Medio ambiente

Las mariposas, criaturas de gran importancia en el medio ambiente

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Son criaturas muy apreciadas por el ser humano, aunque muchas veces solo por su grácil belleza. Su vuelo y sus colores cautivan al que las contempla, pero ¿conoces realmente cuál es la importancia de las mariposas para el medio ambiente? Las mariposas, o lepidópteros pertenecen al grupo de los insectos, que a su vez conforman el 53% de toda la biodiversidad mundial.

La importancia de las mariposas

Existen muchísimas razones para considerar a las mariposas uno de los seres vivos más importantes de la naturaleza. No solo tienen un valor en sí mismas, sino que su existencia es un indicador muy eficaz de la calidad ambiental y la salud de los ecosistemas. Gracias a ellas, es posible la polinización, un proceso vital para la vida en el planeta.  

Además, estos insectos forman parte esencial en las cadenas tróficas de muchas especies de aves, murciélagos y algunos mamíferos insectívoros. Donde abundan las mariposas, también hay otros invertebrados, y de manera conjunta se prodigan en servicios medioambientales, como la ya mencionada polinización y el control biológico de plagas.

Según lo asegura la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación (FAO por sus siglas en inglés), las mariposas forman parte, junto a los colibríes, moscas, abejorros y murciélagos, de los polinizadores naturales. Los que han denominado “aliados silenciosos de la agricultura”. Sin ellos, no sería posible la agricultura, aumentarían los precios de los alimentos y crecería el hambre.

Belleza con propósito

Las mariposas son insectos, igual a una abeja o a un saltamontes, solo que ellas acaparan la preferencia de las personas por sus alas de  llamativos colores y su vuelo. Y ahí precisamente radica el rasgo que las distingue de los demás insectos: sus alas. Las mariposas pertenecen al orden de los lepidópteros, que etimológicamente significa ala con escamas.

Sin mariposas no sería posible la polinización
Gracias a las mariposas, es posible un proceso fundamental para la vida: la polinización.

Del griego lepido que significa ala y ptero, escama. Estas escamas, que son visibles sólo bajo un microscopio, son las que le dan color a las alas de las mariposas y están dispuestas en filas similares a las tejas de una techumbre.

Sin embargo, es muy importante resaltar no solo las cualidades estéticas de estos invertebrados, sino la importancia crucial que tienen en el sostenimiento de los ecosistemas. Como ya hemos mencionado, hacen parte del grupo de polinizadores naturales y su presencia es un síntoma positivo de la sanidad de un ecosistema y de su diversidad.

Para los investigadores, las mariposas son un grupo de prueba muy importante para estudiar la ecología y su evolución. De igual manera, son adecuadas para las investigaciones genéticas que se hacen en laboratorios. También se cree que pueden ser representativas de la mayoría de los insectos herbívoros, la principal competencia del ser humano por la comida.

El valor de las mariposas para la ciencia

Estos insectos maravillosos están considerados “organismos modelo”. Es decir,  son muy importantes para la investigación de diversas áreas de estudio biológico, que incluyen campos tales como la navegación, el control natural de plagas, la embriología, el mimetismo, la evolución, la genética, la conservación de la naturaleza y muchos más.

Importancia de la cría de mariposas
La cría de mariposas protege la biodiversidad

Para saber más, haz click sobre la imagen

Los estudios climáticos, centrados en el actual cambio climático, tienen en las mariposas unas magníficas aliadas, porque pertenecen a un grupo de insectos que ha sido estudiados de manera densa a escala geográfica y a lo largo del tiempo, lo que proporciona información muy valiosa acerca de la emergencia climática que enfrenta el mundo.

De tal manera, que de los cuatro estados de desarrollo por los que pasa una mariposa, dos dependen exclusivamente de las plantas. Las orugas son, básicamente, herbívoras, y los imagos, o mariposas adultas, se alimentan de néctar y de polen. Por lo tanto, las mariposas han estado dando pistas para el diseño de políticas de conservación.

Un ejemplo de ello es que la evolución y distribución eco-geográfica de ciertas especies de mariposas sudamericanas, ha permitido implementar novedosas políticas de estructuración y localización de reservas naturales, con el fin de reforzar la conservación de la riqueza de la flora y la fauna de la Amazonía.

Proteger a las mariposas es protegernos todos

Valorar la existencia de las mariposas no solo comprende lo medioambiental, que ya es bastante. Si se extingue una mariposa, no se extingue sola. Tal vez con ella desaparezca para siempre una avispa que se alimentaba de la mariposa, y quizá el número de aves también disminuya porque habrá menos alimentos. Incluso, hay plantas que existen solo gracias a las mariposas.

Las mariposas son parte fundamental de los ecosistemas
Las mariposas ofrecen beneficios económicos a algunos países, gracias al turismo de naturaleza.

Otro sector que se beneficia de la grata existencia de las mariposas es el económico. Muchos países, tienen en los viajes a la naturaleza una importante entrada de divisas por concepto de turismo destinado a observar a la naturaleza.

La migración de la mariposa monarca en México, las concentraciones en el Valle de las Mariposas de Rhodas o la insólita migración de danáidos que escoge a Taiwán como escenario, son los destinos más solicitados por los amantes de las mariposas.

Por otra parte, todas las especies de mariposa han desarrollado distintos compuestos químicos que les permiten defenderse de los depredadores, o de las plantas que les dan nutrientes o bien para atraer al sexo opuesto. Dichos compuestos son muy valiosos para la industria farmacéutica, por ejemplo, que se ha valido de la especie Maniola jurtina para desarrollar antibióticos.

Es indiscutible la importancia de las mariposas para el medio ambiente. Aunque no solo la naturaleza se beneficia de su existencia, por lo que preservarlas es crucial para el equilibrio ecosistémico y la supervivencia de la especie humana. Sin mariposas no hay plantas, sin plantas faltarán los alimentos.

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