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Desarrollo sostenible Energías renovables

En Chile está la primera planta de energía termosolar de América Latina

Al norte de Chile acaba de ocurrir un hecho que apunta a que el futuro de la energía puede ser verde. El desierto de Atacama, el más seco del planeta, es el telón de fondo de la primera planta de energía termosolar de América Latina recientemente inaugurada. Con este hito, el país austral escribe su nombre en la historia de la sostenibilidad energética.

Planta de energía termosolar en Chile

El Cerro Dominador, punto exacto donde se ubica la planta, es una de las zonas del planeta con más radiación solar. La ubicación también le da el nombre a la central de energía termosolar.

Esta planta de Concentración Solar de Potencia (CSP) está ubicada en un área de 1.000 hectáreas. Cuenta con 10.600 espejos o heliostatos, distribuidos sobre el terreno en forma radial y que se mueven al ritmo del inclemente sol que azota esta región del planeta.

Las cifras de la central de energía son las de una obra colosal. No es gratuito que se le considere a esta instalación como el nuevo epicentro de la energía en Chile. Cerro Dominador cuenta también con 392.000 paneles solares, y en medio de una suerte de mandala de espejos, se levanta una torre de 250 metros de altura.

Al contrario de los sistemas tradicionales de energía fotovoltaica o eólica, las plantas de energía termosolar permiten almacenar el calor. De esta manera es posible seguir generando energía incluso durante las horas nocturnas.

Las autoridades del país, así como las organizaciones ambientalistas, aseguran que con esta planta Chile está dando un paso muy importante para avanzar en la descarbonización, el cuidado del medioambiente y en la lucha contra el cambio climático.

Esta planta chilena es la primera con tecnología CSP que se instala en Latinoamérica. Estados Unidos, China, España y Australia son algunos de los países que ya se benefician de este tipo de energía renovable. La planta más grande del mundo con este tipo de energía es Ouarzazate, Marruecos, con una producción de 510 MW de electricidad diarios.

Energía limpia las 24 horas del día

Cerro Dominador es un proyecto llevado a cabo por un consorcio de capital internacional llamado IEG Global Energy Partners. Su construcción se inició en 2015, pero la falta de financiación los detuvo entre 2017 y 2018.

Planta de energía termosolar Cerro Dominador
Los 10.600 espejos de Cerro Dominador proyectan la luz solar y la redirigen a la torre. Fotos tomadas del sitio web de Cerro Dominador.

La primera impresión que produce observar la planta de Cerro Dominador es de limpieza, al contrario de lo que ocurre en una planta de energía fósil. Los heliostatos son enormes espejos de 140 metros cuadrados de superficie, con movimiento en dos ejes y que se mueven según la trayectoria del sol. El sistema funciona, explicado grosso modo, de la siguiente manera:

  • Los espejos o heliostatos reflejan la luz del sol y la redirigen al receptor de calor
  • Este receptor está ubicado en el punto más importante del sistema: una torre de 250 metros de altura
  • En el sombrero de la torre circulan sales fundidas
  • Estas sales, fundidas a 560 grados centígrados en el interior del receptor, son las que transfieren el calor a una caldera
  • Esta caldera alimenta una turbina eléctrica
  • El intercambio de vapor, entre la caldera y la turbina, es lo que produce la energía
  • Las sales fundidas tienen la capacidad de almacenar calor hasta por 17 horas y media
  • De esta manera, es posible que la planta siga funcionando aun sin luz

La planta está compuesta por la central CSP que produce 110 MW de energía y el sistema fotovoltaico que funciona desde 2017 y genera 100 MW. Los especialistas a cargo aseguran que Cerro Dominador generará 210 MW de energía limpia durante las 24 horas del día, una cantidad suficiente para abastecer a una ciudad de unos 380 mil hogares.

Un gigante de las energías verdes

En la región, Chile es un país que ha venido dando pasos importantes en materia de energías renovables. La puesta en marcha de la planta de energía de Cerro Dominador es un paso más en el camino hacia la consolidación de las energías sostenibles en el país.

El ministro de la cartera de Energía de Chile, Juan Carlos Jobet, resaltó el progreso del país en materia de energías verdes en los últimos diez años. Asegura que en 2011 Chile tenía 540 MW de capacidad instalada de energías renovables no convencionales (ERNC). En 2020 la cifra se elevó 11 veces y hoy se ubica en 6.113 MW en el Sistema Eléctrico Nacional.

El uso de esta tecnología permitirá reducir de manera significativa las emisiones de dióxido de carbono, principales promotoras del cambio climático. La planta de energía termosolar del desierto de Atacama evitará que 640.000 toneladas de CO2 lleguen a la atmósfera. Esta cantidad es el equivalente a las emisiones de 300.000 automóviles en un año.

No solo de sol y viento vive el hombre

Chile tiene un potencial gigantesco para desarrollar las energías renovables. Su geografía y sus recursos naturales le dan la base para hacerlo, más allá de las más conocidas, como la solar o la eólica. Rodrigo Palma, director del Centro de Energía de la Universidad de Chile, es partidario de fortalecer una mezcla de varias formas de energía.

Energías renovables en Chile
Chile tiene potencial para desarrollar otras formas de energías renovables.

Cree el académico que una forma de energía se debe complementar con otras. La eólica puede reforzar a la solar que de noche no funciona. La energía hidráulica por su parte, al tener embalses, es posible modularlas por horas, semanas o meses. Para fortalecer esta complementariedad es necesario desarrollar otras formas de energía verde.

Los casi 6.500 kilómetros de costa en el Océano Pacífico que tiene Chile brindan un oleaje poderoso y muy dinámico que pudiera ser el punto de partida para desarrollar la energía marina a partir del movimiento de las olas.

Chile tiene, por otro lado, 150 volcanes activos. La energía geotérmica se alimenta del calor que emana del interior de la Tierra a través de estos volcanes. El potencial del país en geotermia se calcula en 3.000 MW, aunque su desarrollo aún está en fases muy incipientes.

Aunque falta mucho desarrollo tecnológico para elevar la cantidad de energía renovable en la región, Chile ha dado un paso gigantesco y se ha puesto a la cabeza. La planta de energía termosolar Cerro Dominador es una buena señal en el camino hacia la sostenibilidad energética y la descarbonización de la economía y el desarrollo.

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