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Alarma por aumento de emisiones de metano al medio ambiente

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Dos investigaciones acaban de revelar que hubo un aumento alarmante en las emisiones de metano al ambiente. A finales del año 2019 las concentraciones del gas habían alcanzado 1.875 partes por mil millones, dos veces y media más que los niveles existentes a mediados del siglo XIX, es decir, antes de la industrialización.

Aumento de emisiones de metano al medio ambiente

Los estudios, llevados a cabo por los científicos del Proyecto Global de Carbono, estuvieron basados en los datos de inventarios de emisiones, mediciones en la atmósfera y modelos.

Una vez recabada la información se armó un balance que detalla qué procesos suman y cuáles restan gas metano a la atmósfera.

Las investigaciones descubrieron que, durante el período que abarca de 2008 a 2017, las emisiones del gas metano sumaron 576 millones de toneladas métricas por año.

Esto se traduce en un incremento del 9% en comparación con la década anterior. También se podría decir que son 50 millones de toneladas por año.   

Los científicos están alarmados. Ilustran la situación con la siguiente comparación. El aumento en las emisiones del metano, un gas con más poder que el dióxido de carbono (CO2), es como poner 350 millones de vehículos en las carreteras del planeta.

Una imagen muy elocuente si le agregamos el dato siguiente: el 40% de las emisiones tiene un origen natural y el 60% restante es responsabilidad de los humanos y sus actividades.

Pero, ¿qué es el metano?

El metano (CH4) es un gas incoloro, muy inflamable y no tóxico. Junto al el vapor de agua (H2O), el dióxido de carbono (CO2), el óxido nitroso (N2O) y el ozono (O3), forma parte de los llamados gases de efecto invernadero (GEI).

Cómo se produce el metano
Los arrozales son una fuente importante de emisiones de gases de efecto invernadero.

Cuando el gas metano es liberado sin quemar a la atmósfera, se convierte en un gran contribuyente del cambio climático. Su capacidad para retener el calor es más poderosa que la del dióxido de carbono (CO2).

Aunque su permanencia en la atmósfera es más corta, comparada con el CO2, su potencial de calentamiento es 86 veces más alto. Se libera hacia la atmósfera cuando se descompone materia orgánica en ambientes donde no hay oxígeno.

Los humedales, las termitas y los océanos son emisores naturales de metano. Las emisiones procedentes de las actividades humanas, las que más aportan, se concentran en la ganadería, la extracción y quema de combustibles fósiles y en la degradación de residuos en los vertederos.  

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¿Cómo se produce el metano?

Como ya hemos dicho, hay una producción de gas metano de origen natural. La que nos ocupa hoy y mantiene inquieta a la comunidad científica, por sus consecuencias en el cambio climático, es la producción originada en las actividades humanas, las llamadas emisiones antrópicas.

Los principales responsables de emisiones de metano de origen humano son:

  • La ganadería.
  • La agricultura, especialmente los arrozales.
  • La producción y uso de combustibles fósiles, de manera especial los que provienen del petróleo y el gas y la minería del carbón.
  • La quema de biomasa que incluye la quema de madera y biocombustibles para calefacción y energía, así como las quemas forestales.

Según el estudio de Proyecto Global de Carbono, el sector que abandera las emisiones antrópicas de metano es el de la agricultura y la ganadería. Un 30% viene de la fermentación digestiva y el estiércol de los rebaños y un 8% del cultivo del arroz. Los tallos del arroz funcionan como tubos de escape de metano a la atmósfera.

El 22% de las emisiones de gas metano son consecuencia de la explotación de combustibles fósiles como el petróleo, y un 11% de las emisiones son hijas de la extracción del carbón.

En cuanto a las emisiones salidas de los vertederos de desechos, estas representan un 18% y la quema de biomasa el 8%

Los efectos del aumento en las emisiones del gas metano

Tal como aseguran los expertos en el clima, para poder frenar el cambio climático es necesario reducir las emisiones de CO2 pero también las de metano. Lo que más inquieta a la comunidad científica es el efecto que tiene el gas metano sobre el aumento de las temperaturas globales.

Qué es el gas metano
Buena parte de las emisiones de metano están relacionadas con la explotación y uso de combustible fósil.

De seguir el ritmo de aumento en las emisiones será imposible cumplir con las metas del Acuerdo de París de 2015 sobre reducción de emisiones.

En dicho convenio, los países signatarios se comprometen a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, con miras a mantener el aumento de la temperatura global por debajo de los 2 grados centígrados con respecto a las mediciones preindustriales. Para alcanzar esa meta es necesario reducir las emisiones un 7,6% cada año.      

El aumento de las emisiones de metano que se evidenció en el estudio se corresponde de manera exacta con las predicciones hechas por el Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC). Para el 2100, de seguir el mismo patrón, la temperatura global aumentará entre 3 y 4 grados.

Las proyecciones que hacen los expertos sobre la reducción de las emisiones no son alentadoras. Los compromisos están lejos de cumplirse. Es probable que en un mundo post pandemia esos acuerdos se conviertan en letra muerta.  

El aumento en las emisiones de metano al ambiente debe ser una campanada para la clase política y los gobiernos. También para la población, donde empiezan los verdaderos cambios.

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