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Alarma en el Caribe. Un nuevo mosquito ha llegado al continente americano

América Latina es el escenario habitual de mosquitos transmisores de diversas enfermedades. Sin embargo, un recién llegado está causando alarma y preocupación. La presencia de un nuevo mosquito en el continente americano ha puesto en alerta a las autoridades epidemiológicas de la región del Caribe.

Nuevo mosquito en el continente americano

El vector, nunca visto en esas latitudes, fue localizado en Cuba y en República Dominicana. Su nombre es Aedes Vittatus, y al igual que el Aedes Aegypti, es capaz de transmitir la fiebre amarilla, el dengue, el chikungunya y el zika.  El hallazgo fue realizado casi al unísono.

El entomólogo Benjamin Pagac, quien pertenece al equipo de investigadores del ejército norteamericano asentado en la Base Naval de Guantánamo, fue el que detectó la presencia del mosquito en Cuba. Por su parte, el investigador español Pedro Alarcón-Elbal daba con el nuevo vector en una provincia de la región montañosa de la República Dominicana.

Según lo informan los voceros de ambos equipos científicos, el descubrimiento es fascinante y atemorizante a parte iguales. Resulta todo un hito porque pocas veces se tiene la oportunidad de protagonizar un descubrimiento científico. Pero, por otro lado, las consecuencias que eso podría tener, desde el punto de vista epidemiológico, preocupan y mucho.

El doctor Alarcón-Elbal, experto en enfermedades transmitidas por vectores, relata a BBC Mundo que el descubrimiento le causó incredulidad, puesto que tiene muchos años trabajando la diversidad de los mosquitos en República Dominicana y nunca había visto a la especie recién descubierta.

¿Quién es el Aedes Vittatus?

¿Por qué es motivo de preocupación la aparición de este mosquito en esa región del Caribe? Bien, en principio es un mosquito que transmite varias enfermedades virales como la fiebre amarilla, el dengue, el chikungunya y el Zika, afecciones de salud que vienen golpeando sin tregua al continente americano desde hace décadas.

Aedes Vittatus es el nuevo mosquito en América
El dengue es una enfermedad viral que ha golpeado sin tregua a los países más pobres. Un nuevo mosquito supone una carga más.

El Aedes Vittatus es un mosquito común en otras regiones del mundo como África, Asia tropical y Europa Meridional, pero no en América. Por eso el asombro científico. En sus hábitats, este mosquito vive tanto en ambientes domésticos como en la naturaleza y se alimenta de los humanos y otros vertebrados.

Los adultos de esta especie de mosquito presentan un tórax oscuro sobre el que destacan seis motas blancas circulares. Este rasgo característico es lo que los diferencian de otras especies y lo que permitió hacer su identificación. Posteriormente se hicieron pruebas moleculares que corroboraron la identificación.    

En los países de la cuenca del Mediterráneo, el mosquito está bien distribuido, lo que hace pensar a los especialistas que es una especie que lleva ya un buen rato en ese ecosistema. En todo caso, al Aedes vitttatus no se le considera un peligro porque los virus que transmite no se encuentran de forma autóctona en la región.

Aunque todavía no debe considerarse un peligro, hay que profundizar en los estudios que conduzcan a una mejor comprensión de la distribución y el comportamiento del mosquito que ha llegado a América.

¿Por qué preocupa la presencia del Aedes Vittatus en el Caribe?

Latinoamérica y el Caribe es una región que tiene décadas enfrentando enfermedades transmitidas por vectores. El dengue, el zika o el chikungunya, son infecciones víricas transmitidas por mosquitos del género Aedes y que cada año se cobran la vida de decenas de miles de personas. La ONU estima que, alrededor del mundo, 3.900 millones de personas están en riesgo de contraer dengue y que cada año fallecen por esa causa 40.000 seres humanos.

Desde el año 2014, la población más pobre de las regiones tropicales y subtropicales del planeta son las más afectadas por estas enfermedades. Desde entonces, grandes brotes de dengue, paludismo, chikungunya, fiebre amarilla y enfermedad por el virus de Zika han hecho estragos entre la población y han colapsado los precarios servicios médicos de muchos países.

Si el mosquito está en República Dominicana seguro también está en Haití, Jamaica, Puerto Rico y hasta en La Florida.  

La llegada del Aedes Vittatus podría significar un cambio en el contexto y el comportamiento epidemiológico de una región castigada, no solo por las enfermedades virales transmitidas por vectores, sino también por la pobreza y la desigualdad. A este panorama, debe sumarse que los sistemas de atención sanitaria están enfocados en la lucha contra la Covid-19.

A bordo de neumáticos viejos

Una de las preguntas que más le hacen al doctor Alarcón-Elbal tiene que ver con la forma en que el mosquito llegó hasta el Caribe. El experto sospecha que en los neumáticos usados está la respuesta.

En llantas usadas viajan los mosquitos que transmiten enfermedades
Los especialistas están casi seguros de que el mosquito llegó en neumáticos usados.

Los neumáticos viejos son de los sitios preferidos por los Aedes para depositar sus huevos. En estos objetos se dan una serie de condiciones. En ellos se estanca el agua y los adultos pueden protegerse del medioambiente y del sol directo. Por otro lado, los huevos soportan bien la desecación por largos períodos de tiempo.

Desde los años 80 del siglo pasado se está estudiando la incidencia del comercio de llantas usadas en la propagación de los mosquitos. A finales de la década de los 70, huevos de una especie de mosquito llamada Aedes albopictus llegaron a Albania en un cargamento de neumáticos usados. Desde ahí se extendió la especie por toda Europa y otras regiones del mundo.

En el sudeste asiático el Aedes albopictus es conocido como el mosquito tigre asiático y es el vector del dengue, fiebre amarilla y chikungunya.

Que un nuevo mosquito se encuentre en el continente americano es motivo, más que justificado, para la alarma. No son pocos los estragos de las enfermedades virales en Latinoamérica y el Caribe. Desde ya, las autoridades epidemiológicas de Cuba y República Dominicana trabajan de manera coordinada para ofrecer respuestas efectivas y oportunas.

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